• Por AlohaCriticón

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Una de las parejas cómicas más famosas e importantes de la historia del cine, conocida popularmente en España como “El Gordo y el Flaco”, el británico Stan Laurel y el estadounidense Oliver Hardy consiguieron enlazar con ingenio las características básicas del cine cómico mudo con el humor propio del sonoro, alcanzando una elevada notoriedad en todo el mundo durante la década de los años 30.

Su trayectoria, sin embargo, se retrotrae a muchos años atrás. Stan Laurel (el flaco), nacido Arthur Stanley Jefferson el 16 de junio de 1890 en Ulverston, Inglaterra, creció en el seno de una familia de actores, y debutó desde muy joven como intérprete y guionista en las tablas británicas. A comienzos de los años 10, Stan se unió a la compañía de Fred Karno, sustituyendo a un cómico todavía desconocido llamado Charles Chaplin.

Cuando la troupe de Karno viajó a los Estados Unidos, Stan adoptó el apellido de Laurel y decidió probar fortuna en el mundo del vodevil y posteriormente en el cine. Así, logró debutar en 1917 en la película “Nuts in may” (1917).

Ese mismo año coincidió casualmente con Oliver Hardy en el film “Lucky Dog” (1917). La poca fortuna comercial de sus títulos conllevaron la retirada temporal como actor de Stan a mediados de los años 20, y su incorporación al equipo de Hal Roach como escritor de gags y en ocasiones, como director.

Oliver Norvell Hardy era un muchacho rechoncho que había nacido el 18 de enero de 1892 en Harlem, Georgia (Estados Unidos). Su familia era bastante acomodada, ya que su padre era abogado y su madre poseía varios hoteles.

La afición por el teatro y por el canto de Hardy provienen de la contemplación de las diversas actuaciones de cómicos que su madre (el padre falleció cuando Hardy todavía era un niño) contrataba para amenizar los momentos de ocio de sus clientes. Tras ofrecer algunos espectáculos musicales e inaugurar una sala cinematográfica en Milledgeville, en 1913 Oliver se unió a una compañía teatral de Lubin ubicada en el estado de Florida. Después de aparecer como secundario en cientos de títulos apoyando a cómicos de mayor estatus popular, como Billy West, en 1926 acabó formando parte de la productora de Hal Roach y del grupete conocido como los Hal Roach Comedy All Stars.

El avispado Roach y uno de sus empleados, el director y guionista Leo McCarey, pronto se dieron cuenta del potencial comercial ofrecido por la extraña y complementaria pareja Laurel & Hardy (uno arrogante y cabreado, el otro timorato y medroso), quienes consiguieron el éxito gracias a títulos como “Duck soup” (1927) de Fred Guiol, “Putting pants on Phillip” (1927) de Clyde Bruckman, “Two tarts” (1928) de James Parrott o “Big Business” (1929) de Leo McCarey y James W. Horne.

Los años 30 fue la mejor etapa profesional para la pareja cómica. “Pardon us” (1931), su primer largometraje que fue dirigido por su habitual colaborador tras las cámaras, James Parrott; “Chickens come home” (1931) de James W. Horne, “Beau Hunks” (1931) de Horne, “The music box” (1932) de Parrott, “Compañeros de juerga” (1933) de William A. Seiter, “Dos pares de mellizos” (1936) de Harry Lachman, “Laurel y Hardy en el Oeste” (1936) de Horne, o “Block-Heads” (1938) de John G. Blystone, son títulos esenciales para los amantes de la comedia del Hollywood dorado y los seguidores de la entrañable pareja dispar que mezclaba en no pocas ocasiones el absurdo con el slapstick.

El popular duo prosiguió su andadura a comienzos de la década de los 40, aunque sin rodar bajo producción de la compañía de Hal Roach, ya que rompieron el contrato para unirse a la 20Th Century Fox a causa de la imposibilidad de llegar a un acuerdo factible con el gran productor. En la Fox no lograron igualar sus mejores obras y las películas de esta etapa, con excepciones, resultan bastante prescindibles y rutinarias, sin la creatividad y libertad imaginativa carácterística de su etapa con Roach.

Ante la falta de éxito, Stan Laurel y Oliver Hardy (que a diferencia de otras parejas cómicas, eran muy buenos amigos en la vida real) dejaron de contar para las productoras estadounidenses y encontraron acomodo en el mundo que les vio nacer como artistas, el music-hall.

Su última película fue la muy floja co-producción italofrancesa “Robinsones atómicos” (1951), dirigida por Leo Joannon.

En cuanto a su vida privada, Oliver Hardy se casó en tres ocasiones. La primera en 1913 con la pianista Madelyn Shalosin, de quien se divorció en 1921. La segunda con la actriz Myrtle Lee Reeve, divorciándose en 1937 tras un tormentoso matrimonio a causa del alcoholismo de Myrtle; y la tercera con la script Virginia Lucille Jones, a quien había conocido mientras rodaba la película “Locos del aire” (1939) y con la que estaría casado desde 1940 hasta 1957, año de su muerte provocada por una apoplejía. Tenía 55 años.

Stan Laurel por su parte tuvo una vida sentimental muy agitada. En 1918 se puso a convivir con la actriz australiana Mae Dahlberg (Laurel), de fuerte temperamento y carácter conflictivo terminaron rompiendo la relación en 1925. En 1926 se casó con la actriz Lois Neilson y se divorció en 1933, cuando conoció a Ruth Rogers. En 1934 contrajo matrimonio con la citada Ruth (divorcio en 1936), en 1938 con la temperamental Vera Illiana Shuvalova, con quien terminó repleto de problemas y juicios (divorcio en 1939), en 1941 se volvió a casar con Ruth Rogers (y divorciándose otra vez en 1946) y finalmente en 1946 volvería a vestir de novio para casarse con la cantante de ópera soviética Ida Kitaeva, con quien convivió felizmente hasta el 23 de febrero de 1965, fecha en la que falleció de un ataque al corazón. Tenía 74 años. En 1960, Stan Laurel había recibido un Oscar honorífico por su contribución pionera al cine cómico.


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