• Por AlohaCriticón

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Ignorados en su tiempo, el paso de las décadas ha elevado a Big Star a grupo de culto y pieza esencial junto a otras formaciones como Badfinger, Dwight Twilley Band o Raspberries para la instauración del power-pop, estilo musical proseguido con posterioridad por bandas y solistas importantes como Teenage Fanclub, Matthew Sweet, The Posies, The Plimsouls, Gin Blossoms o Fountains of Wayne, quienes siempre han reivindicado como una de sus grandes influencias la música del grupo de Memphis liderado por Alex Chilton y Chris Bell.

En una época de predominante presunción compositiva y largas maniobras instrumentales, Big Star, recogiendo la ascendencia melódica de los Beatles y Beach Boys, la fuerza rítmica de los Who o The Move, retazos sónicos de T. Rex y repiques guitarreros y armonías vocales de los Byrds, presentaron una excelente colección de temas impregnados de belleza que recuperaban con acierto el sabor de la década pretérita pero desde una perspectiva contemporánea.

big-star-biografia-fotoA comienzos de los años 70 un cuarteto de amigos de Memphis llamados Chris Bell (guitarra y voz), Steve Ray (guitarra), Andy Hummel (bajo) y Jody Stephens (batería) decidieron fomar un grupo al que denominaron Ice Water. Poco después de iniciar su andadura, Steve Ray decidió dejar la banda y abandonar la música. Su reemplazo fue Alex Chilton, ex lider del grupo Box Tops y amigo íntimo de Chris Bell desde la niñez, que en esos momentos intentaba sin fortuna lanzar su carrera en solitario en la ciudad de Nueva York.

Lo primero que hizo el cuarteto tras la marcha de Ray y la llegada de Chilton fue cambiarse el nombre, adoptaron el de Big Star, nombre de una tienda de comestibles de su localidad. Tras firmar con el sello Arden Studios (lugar en donde Bell tocaba como músico de sesión) publicaron su primer y excelente disco “#1 Record” (1972), que fue muy bien recibido por la crítica pero que pasó desapercibido para el público, principalmente por la mala distribución del mismo. El álbum sonaba revolucionario para su tiempo, pues recuperaba la frescura y el gusto por el pop 60s olvidándose de fatuas pirotecnias sónicas. Maravillas como “Thirteen”, “Feel”, “Give Me Anothe Chance”, “The Ballad Of El Goodoo” o “ST/106” mostraban la capacidad de la pareja compositiva Bell/Chilton. El primero fue el definidor de la acústica y dirección sonora de este trabajo debut, como bien recuerda Andy Hummel: “Chris tuvo mucha ayuda de Alex en “#1 Record”, pero fue Bell el verdadero cerebro de esta grabación. Era el único de nosotros por esa época que sabía como grabar”.

Las disputas por el desarrollo sonoro entre los dos principales componentes, Chris Bell y Alex Chilton, culminaron con la salida de Big Star de Bell, más tendente al pop sesentero (era un fanático de la Invasión Británica) y amante de la esmerada producción y arreglos, en choque con la mayor espontaneidad y amor al directo de Chilton. Además Bell, de personalidad bastante introvertida, se sentía un poco celoso por el tratamiento de liderazgo otorgado a Chilton por parte de la prensa, ya que Alex había triunfado con un par de singles en su etapa de Box Tops (especialmente “The Letter”) y Chris era por esos momentos un total desconocido.

big-star-fotos-alex-chiltonBell intentó desarrollar una carrera en solitario, en la que le ayudó su hermano David. No tuvo éxito y su talento fue sesgado debido a un fatal accidente de tráfico que acabó con su vida en el año 1978. Su trabajo más destacado fue el sencillo “I Am The Cosmos”/”You And Your Sister”, un fenomenal single publicado en 1977 que contaba con el apoyo vocal en su cara b del mismísimo Alex Chilton. Este exitoso single viene incluido en el disco grande posterior titulado también “I Am The Cosmos” que se publicó en los años 90. Este gran álbum vuelve a poner de manifiesto el magistral talento de Chris Bell para la escritura pop y la tragedia que supuso su desaparición.

Cuando parecía que Big Star desaparecerían del mapa musical tras su único álbum, ya que Alex Chilton quiso retomar su senda en solitario después de que el trío decidiera no continuar tras la marcha de Bell, las cosas cambiaron cuando el terceto se volvió a encontrar en una convención de compositores organizada por John Keene. Chilton, Hummel y Stephens decidieron en ese momento volver a poner en marcha el proyecto Big Star.

“Radio City” (1974) fue el producto de esta decisión, otro brillante trabajo dominado por Chilton que resultó más crudo y directo que el anterior con fantásticas canciones como “September Gurls”, “O My Soul” o “Back Of a Car”, canción compuesta por la pareja Bell/Chilton. Lo triste fue que la calidad de sus surcos no se vio reflejada de nuevo en las tiendas de discos, lo que suscitó el desánimo del bajista Andy Hummel, que abandonó la banda para terminar con éxito sus estudios universitarios. Su sustituto fue John Lightman, quien apoyó al dúo subsistiente en sus conciertos en directo.

big-star-3rd-albumTras un largo periodo de trabajos desechados, angustia y desasosiego personal, el genio musical de Alex Chilton volvió a aflorar en “Third/Sisters Lovers” (1974), agrio disco repleto de melancolía, desolación, tristeza, publicado unos años después de su grabación en la que participaron como sostén instrumental Steve Cropper y Jim Dickinson. “Third/Sisters Lovers”, practicamente una obra de Chilton en solitario y llamado así porque los dos miembros de los originales Big Star estaban saliendo con una pareja de hermanas, supuso el espléndido corolario de esta prominente y esencial banda. Posteriormente Alex retomó su carrera como solista aunque se alejó del sonido Big Star.

Sorprendentemente, en 1993, Big Star volvieron a reunirse, cuando dos de sus más acérrimos fans, Jon Auer y Ken Stringfellow, componentes principales de The Posies, unieron fuerzas con Alex Chilton y Jody Stephens para actuar en la Universidad de Missouri. Fueron tan bien recibidas sus actuaciones, que el cuarteto decidió girar por el resto del mundo, aunque sin continuidad como grupo. Posteriormente apareció el disco “In Space” (2005).

Alex Chilton falleció a causa de un ataque al corazón el 17 de marzo del año 2010 en Nueva Orleans. Tenía 59 años en el momento de su muerte. Fue incinerado.

El bajista Andy Hummel murió a causa de un cáncer el 19 de julio del año 2010. Tenía también 59 años. Está enterrado en el cementerio Greenwood Community, de Greenwood, Texas.

Discografía comentada en AlohaPopRock-AlohaCriticón

The Box Tops – The Letter/Neon Rainbow (1967)
#1 Record (1972)
Radio City (1974)
Third/Sister Lovers (1974)
In Space (2005)
Chris Bell – I Am The Cosmos


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