• Por AlohaCriticón

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Influyente formación americana. Héroes de la música “alternativa” estadounidense y puntales de la independencia sonora expandida en emisiones universitarias, lograron transferir con éxito sus composiciones a las radiofórmulas sin perder el sentido libertario de un proceder derivado de las formas cardinales del pop y el rock. Su ascendencia proviene esencialmente de su gusto, desde una vitriólica y atmosférica perspectiva lírica e instrumental, por los sonidos de la música de los años sesenta.

Jangle-pop, rock, garage-rock, psicodelia, country-rock o folk-rock, con una especial significación por el legado de los Byrds en la fijación obsesiva de Peter Buck por la guitarra Rickenbacker de Roger McGuinn, la exploración sonora de bandas como la Velvet Underground o Television, el ímpetu del garaje 60’s o el proto-punk de Iggy Pop y los Stooges, junto a modelos melódicos de grupos como The Beatles o The Beach Boys, cuyas aptitudes vocales han ejercido una perenne atracción en la banda.

rem-foto-grupoR. E. M. surgieron en la localidad de Athens, ubicada en el estado norteamericano de Georgia. En plena época post-punk, cuatro jóvenes estudiantes universitarios decidieron dejar los libros para formar un cuarteto de rock. Dos de ellos, el bajista y vocalista Mike Mills (nacido el 17 de diciembre de 1958 en Orange Country, California) y el batería Bill Berry (nacido el 31 de julio de 1958 en Duluth, Minnesotta) habían formado parte de diversos conjuntos en Macon, ciudad en la que ambos compartieron aula de instituto. Cuando acabaron sus estudios secundarios y se trasladaron a la Universidad de Georgia, coincidieron con el cantante Michael Stipe (nacido el 4 de julio de 1960 en Decatour, Georgia), hijo de militar y estudiante de arte, y Peter Buck (nacido el 6 de diciembre de 1956 en Berkeley, California), coleccionista de LPs de los sesenta y setenta que trabajaba en una tienda de discos. Los cuatro formaron una banda a la que llamaron Twisted Kites, actuando por primera vez el 5 de abril de 1980 en una fiesta de cumpleaños que organizó un amigo común.

Poco después se rebautizaron. Abrieron al azar un diccionario y fueron a topar con la palabra R.E.M., apelativo definitivo con el que comenzaron a girar bajo representación de Jefferson Holt.

rem-en-murmur-iniciosA comienzos del año 1981 conocieron a Mitch Easter, quien les produjo su primer single, el garajero “Radio Free Europe”, canción publicada en el sello Hib-Tone. El tema fue una sensación independiente, sonando con insistencia en las emisoras universitarias y estableciendo las pautas del jangle pop con ese repique guitarrero tan deudor de los Byrds. Este triunfo en sencillo, nombrado single del año en el “Village Voice”, les facilitó un contrato con la compañía I. R. S. Records, para la que grabaron el EP “Chronic Town” (1982). En este disco se apreciaba las características básicas del grupo con el enigmático lirismo de Stipe, el significado tañido de Buck a la guitarra, y la pujanza en la sección rítmica de Mills y Berry. “Gardening At Night”, uno de los temas del EP, es una de sus mejores composiciones.

Su alabada creación atmosférica es apreciable en “Murmur” (1983), una imprescindible obra maestra de nuevo influenciada por los Byrds y producida por Mitch Easter. En sus surcos se encuentran temas como “Talk About The Passion”, “Sitting Still”, “Laughing”, “Perfect Circle”, “The Catapult” o su primer sencillo, el citado “Radio Free Europe”. El disco, además de las estupendas críticas recibidas, también logró notable repercusión comercial en los Estados Unidos, alcanzando el puesto número 36 en el Billboard.

rem-discos-reckoningLa continuación a “Murmur” fue “Reckoning” (1984), otro esencial LP de similar factura que el anterior y el último producido por Easter que incluye cortes como “So Central Rain”, “Don’t Go Back To Rockville”, “Pretty Persuation” o “Camera”.

“Fables Of The Reconstruction” (1985) sirvió para que la banda de Athens roturara en sus inclinaciones folk-rock al colaborar con Joe Boyd, productor de grupos legendarios de los años 60 y 70 como Incredible String Band o Fairport Convention. El álbum, con “Driver 8” o “Can’t Get There From Here”, de gradación más cetrina y macilenta que los dos previos esfuerzos de la banda, fue un proyecto grabado en Inglaterra con énfasis en la evocación sureña, plasmado en base a sus clásicas tendencias sonoras y desarrolladas en un clima más turbio que sus anteriores vinilos. Fue peor recibido por la crítica estadounidense que “Murmur” y “Reckoning”, pero el tiempo ha revalorizado sus evidentes virtudes.

Las ventas y la admiración popular por el grupo continuaba en ascenso, convirtiéndose en arquetipo para todas las bandas alternativas del país americano.

rem-document-albums“Lifes Rich Pageant” (1986) fue producido por Don Gehman, conocido por sus colaboraciones con John Cougar Mellencamp. El disco es un lúcido, brillante, esencial retorno a la vivacidad de sus inicios con soberbias piezas como “Begin The Begin”, “Just a Touch” y, sobre todo, esa maravillosa joya pop llamada “Fall On Me”, una de las mejores composiciones de toda su carrera con un estribillo embriagador en el que aparece Mike Mills enlazado vocalmente a Stipe. Este gran álbum, en el que se acentuaban sus comentarios sociopolíticos, también incluían el tema “Superman”, una versión del grupo de los sesenta The Clique, efímera banda de sunshine pop y bubblegum creado por Gary Zekley (The Yellow Balloon). La canción presentaba a Mills por primera vez como vocalista principal.

Tras el recopilatorio “Dead Letter Office” (1987), disco que incluye caras B y rarezas del grupo, con versiones de la Velvet Underground (“There She Goes Again”, “Femme Fatale” y “Pale Blue Eyes” ), el grupo de pop de Athens Pylon, el cantante de country Roger Miller y el clásico tema de Aerosmith “Toys In The Attic”, R. E. M. regresó al estudio para grabar su nuevo álbum que llevó el título de “Document” (1987). Este LP fue producido por Scott Litt, su habitual colaborador en el aspecto técnico a partir de esta fecha. Con canciones como “It’s The End Of The World As We Know It” o “The One I Love”, “Document” recogió sus sonidos más eléctricos en un conjunto más maduro y compacto con vibrantes composiciones de consumo inmediato, grandes melodías y vigor instrumental. El disco llegó al puesto 10 en LPs y el single “The One I Love” alcanzó ventas extraordinarias que no pasaron por alto para los ejecutivos de las grandes compañías discográficas, especialmente la Warner, sello con el que firmaron un suculento contrato.

rem-foto-anos-90Después de publicar “Eponymous” (1988) un recopilatorio de algunos temas de su período con I.R.S., “Green” (1988) se convirtió en el primer LP de su nueva etapa con una poderosa multinacional. Es un disco de gran valía con excelentes canciones como “Pop Song 89” (single con un videoclip censurado), “Orange Crush”, “Stand” o “World Leader Pretend” en un conjunto de ecléctica sonoridad que mixtura piezas rock de carácter comercial, sin perder un trazo sarcástico en su esencia, y temas de naturaleza bizarra con sugerente instrumentación.

Después de la publicación de “Green”, Peter Buck, Mike Mills y Bill Berry se asociaron con el cantautor Warren Zevon para formar una banda paralela denominada Hindu Love Gods que publicó un disco homónimo en 1990.

rem-out-of-time-discos-bioSi en la época de “Green”, R.E.M. era ya un grupo consagrado en los Estados Unidos y un punto de referencia internacional para los amantes del pop-rock cuyas ansias melómanas iban más allá de los intrascendentes hits de radiofórmula, con su siguiente LP, “Out Of Time” (1991), la banda de Georgia se convirtió en uno de los grupos más populares en todo el mundo. El grupo de culto se transmutó en ídolos populares masivos, especialmente gracias al fantástico tema “Losing My Religion”, canción de excelente melodía en donde se apreciaba un incremento en la afectación sonora, con una mandolina retozona y un mayor mimo en la producción.

De carácter más personal en detrimento de la diatriba política, y más aplacado que sus predecesores, “Out Of Time” contiene otro triunfal single para el grupo, el jubiloso “Shiny Happy People”, un tema en el que intervenía Kate Pierson, componente del grupo de Athens The B-52’s. Tras este disco, número 1 en todo el mundo, la prensa saludaba al grupo como la mejor banda de rock del momento. Problablemente lo eran, y mucho antes de firmar por la Warner y entrar en el “mainstream”.

rem-como-trio“Automatic For The People” (1992), arreglado por John Paul Jones, es un sensacional y reflexivo trabajo de mayor incisión folk, ahondamiento sensitivo y sapiencia instrumental embellecido por el trabajo del ex Led Zeppelin. Una obra maestra con joyas como “Drive” o el homenaje al cómico Andy Kaufman, “Man On The Moon”.

Si alguien se pensaba que este nuevo estatus de dioses del rock’n’roll iba a acomodar su escritura estaba muy equivocado. Después de dos magníficos discos de base acústica y reposados tempos, R. E. M. publicaron “Monster” (1994), un LP de vigorizante carga eléctrica y distorsión. Su recorrido es irregular pero presenta pasajes de sobresaliente rugosidad sónica como “What’s The Frequency, Kenneth?”, “Crush With Eyeliner”, “King Of Comedy” o “Star 69”.

Tras cinco años sin girar, iniciaron un intenso y triunfal tour mundial, que finalmente fue interrumpido cuando Bill Berry sufrió un aneurisma cerebral.

En 1996, Peter Buck formó un grupo al margen de R.E.M. llamado Tuatara. La banda, completada por el bajista de Luna Justin Harwood, el batería de Screaming Trees, Barrett Martin, y el teclista y saxo Skerik, desarrolló un experimental sonido con tendencias rock, pop y jazz.

rem-up-discos“New Adventures Of Hi-Fi” (1997), con la colaboración de Patti Smith, idolatrada por Stipe, introduciendo hipnóticas voces en la magnífica balada “E-Bow The Letter”, fue un álbum más complejo que sus discos previos, pareciendo recoger una mixtura entre lo ofertado en las pautas más acústicas y folkies de “Out Of Time” y “Automatic For The People” y las rockeras de “Monster” en una infravalorada colección de grandes temas, heterogéneos en su enfoque tonal y estilístico, con soberbias canciones como la aludida “E-Bow The Letter”, “The Wake-Up Bomb”, “Bittersweet Me” o esa gema titulada “Leave”. Después de este subestimado album, Berry dejó el grupo para vivir una vida más tranquila que mejorara su salud disfrutando de la vida natural y de su granja.

Ahora como trío (Barret Martin reemplazó a Berry en las baquetas en directo), la banda publicó “Up” (1998). Fue un álbum producido por Patrick McCarthy netamente experimental, que les alejaba del sonido tradicional de su impoluta carrera. No se encuentra entre sus mejores trabajos, pero denota su condición creativa y riqueza de texturas alejadas de la mera comercialidad. Entre sus canciones destaca “At My Most Beautiful”, hermosa rendición a Brian Wilson y sus Beach Boys.

rem-foto-biografia“Reveal” (2001) fue un pulido y melódico LP de sonidos pop, influenciado por el citado Brian Wilson en el que colaboraron el antiguo miembro de los Posies, Ken Stringfellow, el ex Young Fresh Fellows, Scott McCaughey, y el batería Joey Waronker. La presentación del album corrió a cargo de “Imitation Of Life”, delicioso single de contagiosa melodía mecida por refulgentes guitarras byrdsianas, una de las máximas características de la música de una de las grandes bandas no ya actuales, sino de la historia.

En el año 2004 regresaron a las tiendas de discos con “Around The Sun” (2004), álbum presentado con la balada “Leaving New York”.

Sus últimos discos en estudio fueron “Accelerate” (2008), trabajo con el single “Supernatural Superserious”, y “Collapse Into Now” (2011).

En el mes de septiembre del año 2011 anunciaron su ruptura.

Con posterioridad Peter Buck grabó en solitario, con discos como “Peter Buck” (2012), “I Am Back To Blow Your Mind Once Again” (2014) y “Warzone Earth” (2015), y con diversos proyectos, entre ellos The Minus 5, Robyn Hitchcock & The Venus 3 o Filthy Friends, un grupo que debutó en el año 2017 con el álbum “Invitation” (2017).

Discografía comentada en AlohaCriticón

Fables Of The Reconstruction (1985)
Lifes Rich Pageant (1986)
Green (1988)
Document (1987)
Around The Sun (2004)
Accelerate (2008)
Collapse Into Now (2011)


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