• Por AlohaCriticón

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La música psychobilly de los Cramps, rockabilly con sonidos garajeros, trazos primarios, bravíos e intensos, de gradación camp, teatral, trash, recogía procederes del garage-punk 60’s, remedando a los Sonics; del psycho-garaje, como los 13th Floor Elevators; del rock de Elvis Presley o Jerry Lee Lewis; de la guitarra de Link Wray; o del surf-rock instrumental de los años 60, como los Trashmen; inspirándose su concepto sonoro y estético en aspectos culturales pop de serie B (o Z), en especial cinematográficos y de terror.

Los Cramps comienzan a gestarse a comienzos de los años 70, cuando se conocen en San Diego, California, Erick Purkhiser (nacido el 21 de octubre de 1946 en Stow, Ohio) y Kristy Wallace (nacida el 20 de febrero de 1953 en Sacramento, California), después de que el primero hubiese parado en la carretera para subir a Kristy, quien estaba haciendo autostop para dirigirse a Sacramento, ciudad en la que ambos residían y estudiaban un curso de Arte y Chamanismo. Erick y Kristy se dieron cuenta que coincidían en los mismos gustos musicales: rock’n’roll, blues, doo-wop y R&B; y cinematográficos, en especial las películas de serie b de terror y ciencia-ficción de los años 50.

the-cramps-inicios-fotosTras estas coindidencias comenzaron una relación y se plantearon la creación de un grupo de rock, adoptando Erick, como cantante y bajista, el seudónimo de Raven Beauty, que se cambió por el de Vip Vop y finalmente por el de Lux Interior, nombre sacado de un anuncio publicitario de un automóvil. Por su parte, Kristy, como guitarrista, se hizo llamar Poison Ivy Rorschach.

La pareja se marchó de Sacramento para irse a Akron, en Ohio. Poco después se trasladaron a Nueva York con la intención de alcanzar su objetivo. En principio lo que consiguieron fue un trabajo en una tienda de discos. Allí conocieron a Greg Beckerleg, quien se unió al dúo como guitarrista. Para no ser menos que sus colegas también adoptó un seudónimo: Bryan Gregory. La cuarta componente del grupo fue la canadiense Miriam Linna, quien se encargó de la batería tras pasar por el puesto Pam, la hermana de Bryan.

En 1976, y con poca sapiencia en la ejecución instrumental, la banda actuó en el mítico CBGB, antes de la actuación de Suicide. Su sonido crudo comenzó a ser bien recibido por los asistentes al local y por otras bandas, como los Ramones, que les ofrecieron un puesto de teloneros en una gira por la zona. Los Cramps actuaron en locales como el Max’s Kansas City o en el Manhattan Ocean Club. En este período, y tras grabar varios temas con producción de Richard Robinson, Linna decidió dejar la batería. Posteriormente estaría en Nervux Rex, con Billy Miller en The A-Bones o en los Zantees, editando también la revista “Kick’s Magazine” y el sello Norton Records. Nick “Knox” Stephanoff (ex miembro de Electric Eels) se añadió a las baquetas.

Quien también se fijó en los Cramps, que adoptaron en su logo las fuentes tipográficas de “Historias De La Cripta”, fue el miembro de los Big Star, Alex Chilton, quien se ofreció en 1977 para producirles sus primeras grabaciones, las cuales vieron la luz en el sello del grupo, Vengeance Records.

the-cramps-discosLas grabaciones se produjeron en Memphis, realizando canciones propias, como “Human Fly”, o adaptaciones de Ricky Nelson o los Trashmen, cuya conocida canción “Surfin’ Bird” se convirtió en el primer single de The Cramps, aparecido en 1978. La cara b era la versión de Jack Scott “The Way I Walk”.

El tema propio “Human Fly” fue su segundo sencillo. Mientras tanto seguían girando con éxito, fuese acompañando a las Runaways o girando junto a los Clash.

Miles Copeland, propietario del sello IRS/Illegal, fichó al grupo y allí publicaron el EP “Gravest Hits” (1979), un disco que recogía los singles previos. También volaron al Reino Unido para telonear a Police.

Producido por Chilton, el primer disco grande de The Cramps fue “Songs The Lord Taugh Us” (1980), un álbum lleno de diversión psychobilly y energía garajera, que contiene versiones de los Sonics (la fenonenal “Strychnine”), de Jimmy Stewart & His Nighthawks (la no menos fenomenal y rockanrolera “Rock On The Moon”), de Johnny Burnette (“Tear It Up”), la magnífica “Sunglasses After Dark”, de Dwight Pullen, brillante conjunción entre psycho-garage y surf-rock, y el single “Fever”, tema versionado por muchos artistas, entre ellos Elvis Presley. Sus temas originales, todos disfrutables, destacan “T.V. Tome”, “Garbage Man”, que fue su segundo sencillo, “Zombie Dance” o “I Was a Teenage Werewolf”. El disco fue recibido con entusiasmo entre la audiencia “independiente”, sonando con asiduidad en las “college radios”. Uno de sus grandes fans era un muchacho apellidado Morrissey, quien fundó la “Legion Of The Cramped” junto a Lindsey Hutton unos años antes de alcanzar el éxito con los Smiths.

the-cramps-posterDespués del disco, Brian Gregory, inmerso en graves problemas con la heroína, dejó el grupo, huyendo en una furgoneta que contenía el equipo del grupo. Nunca más volverían a verle. Fue reemplazado en la guitarra por Julien Griensnatch, quien en breve fue sustituido por Kid Congo Powers, quien previamente había tocado con Gun Club.

La nueva formación, ahora asentada en Los Angeles, publicó su segundo LP, “Psychedelic Jungle” (1981), un disco co-producido entre la banda, Carl Grover y Nigel Reeve que incluye sus temas “Voodoo Idol”, “Native Are Restless” o “Cavemen”. Versionaban oscuros cortes como el single “Goo Goo Muck” de Ronnie Cook & The Gaylads, “Primitive” del grupo de los 60 Groupies, “Green Fuz” de la banda garajera 60’s Randy Alvey & Green Fuz, o “Jungle Hop”, un tema del cantante y compositor de los años 50 Kip Tyler. La cara b de “Goo Goo Muck” es uno de sus temas más conocidos, “She Said”, versión del rockabilly Hasil Adkins. Lamentablemente, después de este álbum, los Cramps y su compañía discográfica rompieron relaciones y se enfrascaron un una batalla legal por pago de royalties. Este pleito prohibió al grupo realizar grabaciones durante un largo período.

Su vuelta a las tiendas de disco se produjo con “Smell Of Female” (1983), disco en directo publicado en Enigma en el que aparecía una versión de “Faster Pussycat”, tema de la película homónima de Russ Meyer, especialista en mujeres de generoso escote. Con anterioridad a la salida de “Smell Of Female”, su antiguo sello publicó el recopilatorio “Off The Bone” (1983).

the-cramps-a-dateEn 1983 también dejó el grupo Kid Congo Powers, quien fue reemplazado por varios guitarristas, ninguno de los cuales llegó a ocupar el puesto de manera permanente. Ike Knox, Drew Steele o Click Mort fueron alguno de ellos.

En Big Beat The Cramps publicaron el álbum “A Date With Elvis” (1986), un disco más pulido que sus previas grabaciones más foscas y garajeras en el tratamiento sónico. A pesar de ello, el álbum, con Poison Ivy tocando el bajo además de la guitarra, contiene piezas conocidas de su discografía, como “Can Your Pussy Do The Dog?”, “How Far Can Too Far Go”, “Kizmiak”, “Aloha From Hell” o “What’s Inside a Girl?”.

Un año después publicaron otro álbum en vivo, ahora editado en su sello Vengeance, “Rockin’n’Reelin’ in Auckland, New Zealand” (1987), en donde hacen dos versiones de Elvis Presley, “Heartbreak Hotel” y “Do The Clam”.

En Enigma apareció, con la incorporación de la bajista Candy del Mar, “Stay Sick!” (1990), un LP menor (aunque mayor para sus más acérrimos fans) con temas escuchables como “Bikini Girls With Machine Gun”, “Creature From The Black Leather Lagoon”, “Mama Oo Pow Pow” o “Journey To The Center Of A Girl”. Mejor que el disco eran sus siempre excitantes actuaciones en directo.

the-cramps-albumsTras este álbum, Nick Knox dejó a los Cramps, cansado de la vida en carretera. En “Look Mom, No Head!” (1991), endureciendo todavía más sus conocidas pautas en temas como “Alligator Stomp”, “Dames, Booze, Chains and Boots” o “Blow Up Your Mind”, se habían añadido a la banda el bajista Slim Chance y el batería Jim Sclavunos. En el disco ofrecen una versión de “Mini-Skirt Blues”, del grupo de garaje angelino de los 60 Flower Children.

Trabajos posteriores, como “Flamejob” (1994), “Big Beat from Badsville” (1997) o “Fiends of Dope Island” (2003) prorrogaron su pujante sonido psycho-rockabilly-surf-garage-rock, incluyendo versiones del mítico tema de Bobby Troup, “Route 66”, o del “Hung Up” de los Wailers, legendaria banda de garage-rock 60’s, que ponían bien de manifiesto sus herencias sónicas.

Para los no iniciados que deseen conocer su música nada mejor que acudir a recopilatorios como “Bad Music For Bad People” (1984) o “How To Make A Monster” (2004) e incluso mejor hacerse con su citado primer LP, “Songs That Lord Taught Us” (1980).

En el 2003 se incluyó su canción “Human Fly” en “No Thanks! The ’70s Punk Rebellion”, una caja de 4CDs editada por Rhino.
En el año 2004 se publicó con material de archivo “How To Make a Monster”, un CD doble con grabaciones en estudio y en directo en los inicios de la banda en la parte final de la década de los 70. El mismo año sonó su tema “Goo Goo Muck” en “Left of The Dial: Dispatches From The 80s Underground”, caja de 4 CDs editada por Rhino.
En el 2005 se incluyó la canción de los Cramps “New Kind Of Kick” en “Children Of Nuggets: Original Artyfacts From The Second Psychedelic Era 1976-1996”, otra caja de Rhino compuesta por 4 CDs con temas de grupos con influencias del garaje y la psicodelia de los años 60.
En el año 2006 su tema “Human Fly” formó parte de “The Definitive Story Of CBGB (The Home Of US Punk)”, doble CD editado por Salvo Records.
En el 2011 se editó el recopilatorio “File Under Sacred Music: Early Singles 1978-1981”.
En el año 2015 se editó el disco en directo “Real Men’s Guts Versus The Smell Of Female”, un álbum que recoge una grabación del año 1983.

Lux Interior (Erick Purkhiser) falleció a los 62 años de un fallo cardíaco el 4 de febrero del año 2009.
Nick Knox murió el 15 de junio del año 2018 a la edad de 60 años.

Discografía comentada en AlohaCriticón

Psychedelic Jungle (1981)
A Date With Elvis (1986)