• Por AlohaCriticón

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Festivas ceremonias llenas de lisergia, sinceros hippies de San Francisco enlazados con la tradición sonora americana y despreocupadas disoluciones psicodélicas puestas en escena de forma dilatada y comunal. Estos son algunos de los rasgos en la naturaleza como banda de una de las grandes formaciones surgidas en la América de los años 60: The Grateful Dead.

Los componentes de la banda provenían de diversos grupos. El cantante y guitarrista Jerry Garcia (nacido el 1 de agosto de 1942 en San Francisco) era un fanático del bluegrass, rock’n’roll y el folk, que practicaba en la localidad de Palo Alto desde comienzos de los años 60 en el grupo The Wildwood Boys, en el que estaba Robert Hunter, quien se convirtió en el habitual letrista de sus temas. En 1962 The Wildwood Boys cambiaron su nombre por el de The Hart Valley Drifters.

Por otro lado, Ron McKernan, más conocido como “Pigpen” (nacido el 8 de septiembre de 1945 en San Bruno, California). Era un teclista que junto al batería Bill Kreutzmann (nacido el 7 de mayo de 1946 en Palo Alto) tocaban en un conjunto denominado The Zodiacks.

PigPen y Kreutzmann conocieron a Garcia y decidieron unirse al grupo de Jerry, haciéndose llamar Mother McCree’s Uptown Jug Champions, banda a la que se incorporó el guitarra rítmico Bob Weir (nacido el 16 de octubre de 1947 en San Francisco), un músico que en esos momentos solía interpretar canciones folk en diferentes locales de la ciudad de Frisco. Cuando Phil Lesh (nacido el 15 de marzo de 1940) se unió al bajo sustituyendo a Dana Morgan Jr., el quinteto se rebautizó en 1965 como The Warlocks y un año después como The Grateful Dead, nombre sacado tras la apertura al azar del Diccionario de Funk & Wagnalls (otras fuentes citan “El Libro De Los Muertos” del antiguo Egipto).

grateful-dead-fotos-bandaYa en tiempos de los Warlocks y en plena efervescencia del LSD, legal por esa época, el grupo fue elegido por el escritor de la Generación Beat, Ken Kesey (famoso por ser el autor del libro “Alguien Voló Sobre El Nido Del Cuco”, llevado a la pantalla con éxito por Milos Forman), para participar en los Test de Ácido y ser las estrellas de sus fiestas musicales repletas de ácido denominadas “Trips Festivals”, organizadas junto a Kesey por Bill Graham o Stewart Brand, en las que participaban gente como Jefferson Airplane, Country Joe & The Fish o Quicksilver Messenger Service.

El 6 de octubre de 1966 fue declarado ilegal el LSD en el Estado de California.

Sus conciertos, basados en improvisados sonidos lisérgicos con largos pasajes instrumentales que, desde la psicodelia, ofrecían sonidos folk, country, rock, jazz o blues, fueron acrecentando con el paso de su trayectoria un masivo seguimiento por el área de San Francisco, convirtiendo a los Dead en un grupo de culto entre sus prosélitos, denominados The Deadheads, quienes seguían a la banda por todas las localidades en las que actuaban.

El grupo residía en comuna, con amigos y compañeras sentimentales, en el distrito Haight-Ashbury de San Francisco, concretamente en el 710 Ashbury Street.

En julio de 1966 grabaron su primer vinilo, un single titulado “Don’t Ease Me In” que pasó bastante desapercibido.

Su sentido del amor y de la paz les lleva a protestar contra la Guerra en el Vietnam, participando en diversos conciertos, como “The Great Human Be-In”.

En marzo de 1967 apareció su primer LP, un disco homónimo publicado por la Warner que, a diferencia de sus conciertos, no levantó tantos elogios entre la crítica de la época aún siendo un estupendo disco con temas como “The Golden Road (To Unlimited Devotion”), “Beat It On Down The Line”, “New, New, Minglewood Blues”, “Cold Rain And Snow” o “Viola Lee Blues”, pieza de diez minutos que mostraba su épica jam.

grateful-dead-discografiaEse mismo año también participaron en el Festival de Monterrey. En “Anthem Of The Sun” (1968) ya intervino Mickey Hart (nacido el 11 de septiembre de 1943, hijo de su representante Lenny Hart), quien ocupó el puesto de segundo batería. Su sonido se asemejaba más a lo ofertado en sus actuaciones en directo, lo que provocó la satisfacción general, aunque las ventas no superaron cifras discretas. En el LP también sonó el piano de Tom Constanten y aparecieron por primera vez las letras de Robert Hunter al escribir el texto de “Alligator”, tema compuesto en colaboración con Pigpen.

Hunter tuvo mucha mayor incidencia en “Aoxomoxoa” (1969), estimable disco con interesantes temas como “St. Stephen”, “Rosemary” o “Dupree’s Diamond Blues”.

En diciembre de ese mismo año los Grateful Dead asistieron al Festival de Altamont, un certamen musical que teminó en tragedia cuando Los Angeles del Infierno acabaron con la vida de un joven. Los Hell’s Angeles habían sido contratados como seguridad del concierto ante la petición de Grateful Dead.

Unos meses antes habían publicado el doble en directo “Live/Dead” (1969), LP recibido por alborozo por sus fans que abre con “Dark Star”, pieza con una duración superior a los 20 minutos.

1970 fue el año dorado para Grateful Dead con sus trabajos en estudio, que, según declaraciones de los propios miembros de la banda, habían sido influenciados por las melodías y armonías vocales de Crosby, Stills & Nash.

“Workingman’s Dead” (1970) sorprendió por su retorno a los orígenes de la música de raíces americana desde una perspectiva contemporánea, con sonoridades country, folk y blues de carácter acústico, cambio en el diseño de portada y espléndidas composiciones de la pareja García/Hunter, como “Uncle John’s Band” o “Casey Jones”. Sin duda, un disco soberbio, que fue continuado por su título más conocido, “American Beauty” (1970), otro esencial trabajo de los Dead que prosiguió el camino de su precedente pero con disposiciones más eléctricas encontradas en piezas maestras como “Sugar Magnolia”, “Friend Of The Devil” o “Truckin'”. Ambos trabajos fueron recompensados en las listas comerciales, alcanzando “Workingman’s Dead” el puesto número 27 y “American Beauty” el número 30.

grateful-dead-comuna-fotoEstas ventas fueron superadas por sus dos LPs en directo, el doble “The Grateful Dead” (1971), que les llevó al número 25, y el triple “Europe ’72” (1972), que alcanzó el puesto 24.

En 1971 Hart dejó el grupo (volvería en 1974) y un año después el que se incorporó a la banda fue Keith Godchaux, teclista que sustituyó a un enganchado al alcohol Pigpen, quien terminó falleciendo un año después a los 27 años de edad. Junto a Keith, se unió al grupo en tareas vocales su esposa, Donna Godchaux.

En su propio sello publicaron “Wake Of The Flood” (1973), meritorio álbum de tendencias jazz y sobresaliente comportamiento en ventas.

El aceptable “The Grateful Dead From The Mars Hotel” (1974) y el notable “Blues For The Allah” (1975) fueron el preludio de discos en estudio de escasa entidad y poca definición como “Terrapin Station” (1977), “Shakedown Street” (1978) o “Go To Heaven” (1980). Tras este LP, y al margen de sus actuaciones y grabaciones en directo, los Dead, como grupo y sin contar con sus carreras en solitario y demás proyectos anexos, no volvieron a grabar otro disco hasta finales de la década de los 80.

La heroína comenzaba a hacer mella en la salud de Jerry Garcia, quien el 10 de julio de 1986 sufrió un coma diabético que le dejó inconsciente durante veinticuatro horas. Después de recuperarse grabó con el grupo “In The Dark” (1987), un álbum que les proporcionó un éxito en single, “Touch Of Grey”, tema que llegó al puesto número 9 en listas estadounidenses.

El flojo “Built To Last” (1989) fue su último trabajo en estudio.

Sus legendarios conciertos continuaron hasta que en 1992 García sufrió otra indisposición derivada de su adicción. Tres años después, el 9 de agosto de 1995, falleció de un ataque al corazón a los 53 años poniendo punto y final a su vida y a la de The Grateful Dead, uno de los grupos más importantes de la psicodelia de San Francisco e inspirador de multitud de jam bands en todo el mundo, como Phish, Blues Traveler o The Dave Matthews Band.

En el año 2017 Rhijo publicó el recopilatorio “Smiling On a Cloudy Day”, un disco con canciones como “The Golden Road”, “Morning Dew” o “Cream Puff Drew”. El mismo año se estrenó en los cines el documental sobre su carrera “Long Strange Trip” (2017), película dirigida por Amir Bar-Lev.
En el año 2018 se publicó “Before The Dead”, una caja de discos con grabaciones de Jerry Garcia antes de formarse los Grateful Dead. Ese mismo año, con edición de Rhino, apareció el directo de la banda “Fillmore West, San Francisco” (2018), un álbum que recupera una actuación de los Grateful Dead en el año 1969.

Discografía comentada en AlohaCriticón

Anthem Of The Sun (1968)
American Beauty (1970)

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