• Por AlohaCriticón

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Amantes acérrimos del blues, historiadores de la música negra y coleccionistas impenitentes de vinilos de grandes y desconocidos del género, Alan Wilson y Bob Hite crecieron desde su temprana adolescencia amamantados por las afligidas historias de bluesman míticos como Robert Johnson, Johnny Lee Hooker, Muddy Waters, B. B. King, Willi Dixon, Son House o Elmore James, llevando su erudición a la escena musical de mediados de los 60 cuando irrumpieron en la ciudad californiana de Los Angeles con su rítmica interpretación del blues tradicional.

Fue este interés en el blues lo que unió al vocalista, guitarra y armónica Alan “The Blind Owl” Wilson (nacido el 4 de julio de 1943 en Arlington, Massachusetts) y al cantante Bob “The Bear” Hite (nacido el 26 de febrero de 1943 en Torrance, California), quienes se conocieron gracias a la mediación de John Fahey, una figura esencial en el desarrollo del folk.

Junto al guitarrista Henry “Sunflower” Vestine (que pasó brevemente por los Mothers of Invention, nacido el 25 de diciembre de 1944 en Takoma Park, Maryland), el bajista Stuart Brotman y el batería Frank Cook, Wilson y Hite formaron Canned Heat, tomando el apelativo de una canción que había grabado el bluesman Tommy Johnson en los años 20.

Comenzaron a actuar sin mucho seguimiento en 1965 y debido al escaso éxito popular se produjeron permutas en el puesto de bajista. Brotman abandonó en favor de Mark Andes (nacido el 19 de febrero de 1948 en Philadelphia, Pennsylvania). Stuart Brotman formó parte con el tiempo del grupo Kaleidoscope, curiosamente el nombre del club angelino en donde se asentaron Canned Heat incrementando poco a poco su audiencia.

canned-heat-fotosFirmaron con Lyberty Records y grabaron en 1967, ahora con Larry “The Mole” Taylor (nacido el 26 de junio de 1942 en Nueva York) en el bajo tras la marcha de Mark Andes a Spirit, el sencillo “Rolling And Tumbling”, su debut en vinilo continuado por el LP “Canned Heat” (1967), un álbum producido por Cal Carter y compuesto por versiones y piezas originales que asentó la fama del grupo entre los amantes del blues tras su aparición en el Festival de Monterrey.

Con “Boogie With Canned Heat” (1968) la banda, que había reemplazado a Frank Cook por el mexicano Adolfo “Fito” de la Parra (nacido el 8 de febrero de 1946 en Ciudad de México) en las baquetas, logró la notoriedad definitiva gracias a su excitante boogie y apasionado blues. El disco, producido por Dallas Smith, es uno de los mejores de su carrera e incluye el clásico “On the Road Again” y el single “Evil Woman”.

El doble “Livin’ The Blues” (1969) contiene la extensa pieza en vivo “Refried Boogie” y la participación en algunos cortes de gente como John Mayall, Dr. John, Joe Sample o John Fahey. Otros temas importantes del disco son “Pony Blues” o “Goin’ Up The Country”, una de sus canciones de mayor éxito comercial.

“Hallelujah” (1969), LP producido por su mánager Skip Taylor, fue el preludio de su actuación en el famoso Festival de Woodstock (en donde interpretaron temas como “Goin’ up the Country”, “Too Many Drivers at the Wheel” o “Let’s Work together”) y en la Isla de Wight.

Disensiones internas provocaron la marcha de Vestine, quien fue sustituido por Harvey “The Snake” Mandel (nacido el 11 de marzo de 1945 en Detroit, Michigan) antes de grabar su siguiente disco grande, “Future Blues” (1970), una de las cumbres de su trayectoria discográfica gracias a piezas como “Sugar Bee”, “Shake It And Break It” o la citada “Let’s Work Together”. Poco después de la publicación de este LP la desgracia se cebó en Canned Heat. Uno de sus pilares fundamentales, Alan Wilson, apareció muerto en el patio de su buen amigo Bob “El Oso” Hite, debido a una sobredosis de barbitúricos, probablemente suicidándose a causa de una de sus habituales depresiones.

El fallecimiento de Wilson, ocurrido a los 27 años de edda el 3 de septiembre de 1970 en Topanga, California, supuso un duro golpe para el grupo, que cambió notablemente su composición. Larry Taylor se fue de la banda, hecho que aprovechó Henry Vestine, que no soportaba a Taylor, para regresar a la formación. Harvey Mandell, que se unió a John Mayall junto a Taylor, también dejó Canned Heat, siendo sustituido en el bajo por Antonio de la Barreda.

canned-heat-discosEn 1970 publicaron un disco en directo, “Live In Europe” (1970) y un año después apareció “Hooker’n’Heat” (1971), un estupendo álbum grabado junto a uno de sus ídolos, Johnny Lee Hooker, en el que todavía aparecía en los créditos el fallecido Al Wilson.

Discos como “Historical Figures and Anciente Heads” (1971), en el que ya suena el sustituto de Wilson, Joel Scott Hill, “The New Age” (1973), álbum en el que intervino Richard Hite, quien reemplazó a De la Barreda, el guitarra y vocalista James Shane y el teclista Ed Beyer, o “One More River to Cross” (1973), fueron trabajos que continuaron sus pautas blues pero sin la inspiración de antaño. Los años 70 terminaron con discos como “The New Age” (1973) y “Human Condition” (1978).

El 5 de abril de 1981 Bob Hite sufrió en Los Angeles un ataque al corazón que acabó con su vida a los 38 años de edad. El mismo año apareció “Boogie With Hooker n’ Heat” (1981), disco grabado junto a Johnny Lee Hooker, “Kings Of The Boogie” (1981), y el homenaje a Hite, “In Memory Of Bog ‘The Bear’ Hite 1943-1981: “Don’t Forget To Boogie”” (1981). Su último disco en los años 80 fue “Reheated” (1988).

A pesar de que los dos puntales de la formación habían desaparecido, el nombre de Canned Heat continuó haciéndose notar en la escena musical gracias a sus regulares actuaciones en vivo, con Fito de la Parra como miembro permanente, y grabaciones de nuevos LPs, como “Big Road Blues” (1992), “Internal Combustion” (1994) y “Canned Heat Blues Band” (1997), el último disco en el que tocó Henry Vestine, quien falleció el 20 de abril de 1997 en un hotel París a los 52 años de edad después de sufrir una insuficiencia cardíaca. Fue incinerado.

Los últimos cantantes que pasaron por la banda fueron Walter Trout, James Thornbury y Robert Lucas, que a pesar de su buena técnica vocal, no lograron reverdecer los laureles del grupo de finales de los años 60 y comienzos de los 70.

Sus últimos discos en estudio son “Boogie 2000” (1999), “Friends In The Can” (2003) y “Christmas Album” (2007). También en este período se editaron discos con material de archivo: “Far Out” (2000) y “The Ties That Bind” (2000).

En el año 2005 se editó el recopilatorio “The Very Best Of Canned Heat”.
En el 2009 sonaron “Going Up The Country” y “Woodstock Boogie” en el recopilatorio “Woodstock: 40 Years On”, una caja de 6 CDs editada por Rhino Records.
En el año 2011 publicaron el directo “Live At Montreaux 1973”.
En el 2015 apareció otro directo, “Carnegie Hall 1971”.
En el 2016 se incluyó su canción “Let’s Work Together” en “Top Of The Pops 1970-1974”, recopilatorio con caja de 3 CDs.

Discografía comentada en AlohaCriticón

Canned Heat (1967)