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El cantante y multi-instrumentista Steve Winwood fue uno de los principales talentos surgidos en los años 60 en el Reino Unido. Después de comandar la banda de R&B Spencer Davis Group, al joven Winwood se le quedó pequeña la simulación enérgica de sus ascendencias negras y en tiempos de hippismo, psicodelia y experimentación sónica con discos como “Revolver” o “Sgt Peppers” de los Beatles revolucionando el panorama musical, decidió abandonar en el año 1967 a Spencer Davis para desarrollar su nuevo proyecto en un grupo al que llamó Traffic.

Al cantante, guitarrista y teclista Steve Winwood (nacido el 12 de mayo de 1948 en Birmingham), un joven prodigio de diecinueve años dispuesto a adoptar la lisergia como principal fundamento de su nueva música, ecléctica y muy interesante, ya que no desdeñaba sonidos soul, jazz, folk o blues, se le unieron el guitarrista y vocalista Dave Mason (nacido el 10 de mayo de 1947 en Worcester), ex componente de Deep Feeling, el batería, teclista y vocalista Jim Capaldi (nacido el 24 de agosto de 1944 en Evesham), quien también había tocado en Deep Feeling, y el saxo y flauta Chris Wood (nacido el 24 de junio de 1944 en Birmingham), quien había estado previamente en el grupo Locomotive. El cuarteto decidió asumir también una filosofía vital de “flower power”, trasladandose en plan comuna con sus familias a vivir conjuntamente en una casa de campo ubicada en Aston Tirrold, Berkshire.

traffic-grupoFicharon por Island Records y allí, en 1967, publicaron su primer sencillo, “Paper Sun”,tema psicodélico co-escrito entre Jim Capaldi, principalmente como letrista, y Steve Winwood, principalmente la música, que llegó al número 5 en el Reino Unido. El mismo año tuvieron más éxito con “Hole In My Shoe” (número 2), una canción escrita por Dave Mason y menos, dentro de una sucesión de grandes éxitos, con “Here We Go Round The Mulberry Bush” (número 8), tema escrito por todos los componentes de la banda.

El LP, aparecido en el mes de diciembre, “Mr. Fantasy” (1967), producido por Jimmy Miller, fue un disco ejemplar del período, un clásico de la psicodelia británica en el que se aprecia el consumo habitual de drogas para estimular el proceso creativo y su significación ecléctica en unos temas psicodélicos que se desarrollaban de manera progresiva, con elementos blues y jazz. Algunos de sus mejores cortes, sin los tres singles en su versión original, son “Heaven Is In Your Mind”, la balada “No Face, No Name, No Number” (número 40), cuarto single del grupo, “Dealer”, “Dear Mr. Fantasy”, tema que fue versionado por Grateful Dead, o “Coloured Rain”. “Mr. Fantasy” alcanzó el puesto 8 en la lista de ventas de LPs en Gran Bretaña.

traffic-discosEn 1967, Mason, con un sentido compositivo más melódico que el resto de la banda, dejó el grupo durante un tiempo debido a tensiones internas, pero regresó pocos meses después.

“Traffic” (1968) fue su segundo y gran LP (número 9 en el Reino Unido), otro estupendo trabajo producido por Miller con, dentro de la psicodelia, incisiones R&B, jazz, soul, country y folk-rock, ecos de The Band y Buffalo Springfield, y composiciones importantes como “Feelin’ Alright”, su quinto single que conoció versiones de Grand Funk Railroad o Joe Cocker, “Who Knows What Tomorrow Might Bring”, “You Can All Joy In”, “Don’t Be Sad” o “40.000 Headmen”, tema del que hicieron una adaptación Blood, Sweat & Tears. Después de este disco, Dave Mason dejó definitivamente el grupo tras ser despedido por el restante trío. Este hecho hizo tambalear la formación, ya que el propio Winwood se marchó para integrarse durante su corta existencia en el supergrupo Blind Faith.

A comienzos de 1969, Traffic dejó de existir o eso parecía por los derroteros tomados por sus principales miembros. Pocos meses después Island editó “Last Exit” (1969), un disco con temas en estudio y canciones en directo. En esta etapa se publicó el single “Medicated Goo”, un tema con sonidos funk y soul en el que se aprecia bien la influencia clave de Steve Winwood en Paul Weller.

traffic-foto-grupo“Last Exit” se proclamó en su tiempo como el último LP de la banda, pero finalmente, cuando Blind Faith dejó de existir y Steve estaba ideando su primer álbum en solitario titulado “Mad Shadows”, Winwood se unió a Jim Capaldi y a Chris Wood de nuevo para proseguir de manera magistral con Traffic al grabar su cuarto LP, “John Barleycorn Must Die” (1970), fenomenal disco producido por Chris Blackwell y Guy Stevens, quien había producido anteriormente a Free, Mott The Hoople o Mighty Baby. “Glad”, “Freedom Rider”, “Empty Pages” forman parte de un álbum sensacional (número 11) con jazz-rock, folk, blues, funk y rock psicodélico. Demostraba que sin la presencia de Mason el grupo, dominado por el virtuosismo de Winwood, podía seguir deparando fenomenales momentos musicales.

Tras este LP, al terceto se le unió el bajista Rick Grech, ex miembro de Family y Blind Faith, que intervino en la grabación del directo “Welcome To The Canteen” (1971), disco en el que incluyen una versión de un conocido tema de Steve Winwood para Spencer Davis Group, “Gimme Some Lovin’”. En el álbum también tocaron el percusionista Reebop Kwaku Baah (que había tocado con Dizzy Gillespie), el batería Jim Gordon y el mismísimo Dave Mason, quien participó en algunos conciertos para desaparecer de nuevo del seno del grupo.

traffic-shoot-outEn 1971 también apareció “Low Spark Of High Heeled Boys” (1971), un sobresaliente disco progresivo producido por el propio Winwood que cosechó un mejor recibimiento en los Estados Unidos que en su propio país, alcanzando en el Billboard el puesto número 7 gracias a temas como “Rock And Roll Stew”, “Light Up Or Leave Me Alone” o la extensa pieza homónima que exponía bien la música ecléctica del conjunto británico. Después del álbum, Grech y Gordon dejaron Traffic.

El subestimado “Shoot Out At The Fantasy Factory” (1973), con “Roll Right Stones” o “Evening Blue”, prosiguió su senda jazz-rock; “On The Road” (1973) fue un directo que mostraba su habilidad instrumental; y “When The Eagle Flies” (1974) puso punto y final a su segunda etapa (tras la salida de Mason) con un disfrutable disco que incluye entre sus temas canciones como “Dream Gerrard” o “Walking In The Wind”. Después de este álbum sus miembros siguieron rumbos en solitario.

Steve Winwood debutó como solista con “Steve Winwood” (1977), LP en el que colaboraron antiguos miembros de Traffic. Posteriormente siguió en los años 80 una carrera de, por lo generral, bajo interés con sonidos inanes y rutinarios de soul blanco y pop de sintetizadores para radiofórmulas.

Jim Capaldi, que había iniciado su trayectoria como solista en 1972 con “Oh, How We Danced” (1972) cuando Winwood sufrió una enfermedad, la peritonitis, que le impidió girar y grabar con la banda, retomó esta carrera poco prominente al margen de Traffic.

En 1994, de manera sorprendente, Winwood y Capaldi resucitaron Traffic para girar en directo y grabar un último disco, “Far From Home” (1994), disco aceptable pero alejado de la calidad de sus mejores obras.

Jim Capaldi falleció en Westminster el 28 de enero del año 2005 a la edad de 60 años a causa de un cáncer de estómago. Fue incinerado.

Su canción “Paper Sun” fue incluída en “1967 Summer Of Love” (2017), caja de 4 CDs editada por Universal. El mismo año Rhino incluyó “Hole In My Shoe” en el triple CD “Classic Sixties Pop” (2017).
“Feeling Alright” suena en “Mai 68 Revolution” (2018), otra caja editada por Universal con 4 CDs. El mismo año se utilizó “Hole In My Shoe” como parte de “101 Jukebox Classics” (2018), 5 CDs editados por UMC.

Discografía comentada en AlohaCriticón

Mr. Fantasy (1967)
Traffic (1968)
Last Exit (1969)
When The Eagle Flies (1974)
The Best (Recopilatorio)

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